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Enfermedad de Legionarios

La enfermedad de los legionarios, causada por la bacteria Legionella, puede resultar en neumonía e infecciones de varias partes del cuerpo. Los casos aislados y los brotes ocurren en todos los países de Europa, con la mayoría adquiridos fuera de los institutos de salud desde 2017, alrededor del 10-20 % de los casos reportados anualmente están relacionados con viajes (ECDC, 2012-2023). Si bien la enfermedad es una infección respiratoria poco frecuente y principalmente esporádica en Europa, está sustancialmente infradiagnosticada e infranotificada (ECDC, 2012-2023). El aumento de las temperaturas, la mayor intensidad de lluvia y los eventos más extremos pueden afectar el crecimiento bacteriano y el uso del agua (donde la bacteria está presente), lo que puede aumentar la incidencia de la enfermedad en ciertas regiones.

 

Fuente y transmisión

De las diferentes especies de Legionella que existen, L. pneumophila es responsable de la mayoría de las infecciones de Legionella en personas, afectando principalmente al tracto respiratorio inferior (Kozak-Muiznieks et al., 2018). Las bacterias Legionella son comunes y están presentes en números bajos en ríos y lagos naturales. En sistemas acuáticos artificiales como torres de refrigeración, embalses, condensadores evaporativos, humidificadores, fuentes decorativas, agua caliente y sistemas similares, las bacterias pueden multiplicarse fácilmente y representar un riesgo para la salud.

Los seres humanos están infectados principalmente por inhalación de aerosoles, es decir, gotas de agua en el aire que contienen la bacteria Legionella. La inhalación de gotas de agua en el aire que rodea las heridas quirúrgicas, o el contacto directo con la herida, también podría infectar a las personas (Kashif et al., 2017). Beber agua contaminada no representa ningún riesgo y también las infecciones a través del contacto de persona a persona son extremadamente raras (Correia et al., 2016).

Los brotes de enfermedades de los legionarios en alojamientos vacacionales se asocian principalmente con sistemas de agua caliente o fría, incluidos tanques de agua, salidas de habitaciones de hotel, duchas ubicadas en piscinas y spas o aspersores de jardín. Si las concentraciones de bacterias en el agua son altas, una persona que inhala las bacterias atrapadas en las gotas de agua puede infectarse mientras toma una ducha o baño (Papadakis et al., 2021). Los brotes grandes a menudo se asocian con torres de enfriamiento o los llamados sistemas de aire acondicionado húmedo. Cuando la bacteria Legionella está presente en tales sistemas, pueden multiplicarse rápidamente y plantear un riesgo en las instalaciones públicas que utilizan agua para el aire acondicionado, como los hoteles. Los sistemas de aire acondicionado seco no son peligrosos.

La enfermedad de los legionarios también se puede adquirir en los hospitales cuando la bacteria Legionella coloniza los sistemas de agua y causa infecciones a través del baño, toallas calentadas al vapor, humidificadores, fuentes decorativas y ciertos dispositivos médicos (Beauté et al., 2020).

 

Efectos en la salud

La enfermedad del legionario generalmente comienza con una tos seca, fiebre, dolor de cabeza y, a veces, diarrea. Las infecciones con la bacteria Legionella a menudo resultan en una forma de neumonía varios días después de la infección. Más comúnmente, los pulmones y el tracto gastrointestinal se ven afectados. En casos graves, la enfermedad de los legionarios puede afectar a varios órganos y partes del cuerpo, lo que lleva a altas tasas de mortalidad. Debido a síntomas similares, la enfermedad del legionario a menudo se diagnostica erróneamente como una infección pulmonar regular. Sin embargo, la diarrea y la presencia de enzimas específicas en la sangre, pueden indicar una infección por la bacteria Legionella. Cuando se diagnostica a varias personas a la vez, esto puede indicar un brote y se puede identificar una fuente común de infección.

Morbilidad y mortalidad

En los países miembros del EEE (excluyendo Suiza y Türkiye debido a la ausencia de datos), en el período 2005-2022:

  • 117,605 infecciones (ECDC, 2023)
  • La tasa de notificación anual más alta hasta la fecha en la UE/EEE se observó en 2021, con 2,4 casos por cada 100000 habitantes.
  • Las tasas de mortalidad varían entre el 7 y el 9 %.
  • Entre 2014 y 2022 se ha notificado un número creciente de casos, excepto en 2020 durante la pandemia de COVID-19 debido a la falta de notificación y a la disminución de la exposición.
  • Los casos relacionados con los viajes ascendieron al 15-20 % antes de la pandemia, pero descendieron hasta situarse por debajo/alrededor del 10 % en 2020-2021, al menos en parte debido a la pandemia y las restricciones de viaje asociadas.

(ECDC, 2012-2023)

Distribución entre la población

  • Grupo de edad con mayor incidencia de enfermedades en Europa: > 65 años, con más del 90 % de todos los casos reportados en personas mayores de 45 años (ECDC, 2012-2023)
  • Grupos en riesgo de enfermedad grave: personas mayores de 45 años, fumadores, personas con baja inmunidad o un mal estado de salud

 

Sensibilidad climática

Idoneidad climática

Se sabe que las bacteriasLegionella tienen una amplia tolerancia a la temperatura, pudiendo soportar temperaturas entre 0 y 68.°C y crecer entre 25 y 42.°C con el crecimiento más rápido a 35.°C (Spagnolo et al., 2013).

Estacionalidad

En Europa, la mayoría de las infecciones ocurren entre junio y octubre, con picos en los meses de verano cuando las temperaturas son más altas en algunos años (ECDC, 2012-2023).

Impacto del cambio climático

La enfermedad de los legionarios puede aumentar con el aumento de la precipitación anual y la temperatura media, la intensidad y la duración de las precipitaciones, asociadas al cambio climático (Pampaka et al., 2022). El aumento de las cantidades de precipitación es el factor climático más importante ya que las bacterias Legionella son transmitidas por el agua. Los períodos de sequía más frecuentes o intensos inducen bajas tasas de flujo, que por otro lado también pueden aumentar el crecimiento bacteriano. Además, el aumento de las temperaturas del aire favorece el crecimiento bacteriano en la mayoría de los países europeos, ya que las condiciones óptimas para el crecimiento bacteriano no se pasan con demasiada frecuencia, por ejemplo, el crecimiento óptimo ocurre a 35.°C para la bacteria Legionella (Spagnolo et al., 2013). Debido a los cambios en las condiciones de temperatura y lluvia, que se están volviendo más adecuados para Legionella, es probable que la bacteria y la enfermedad asociada se expandan hacia el norte en Europa y las zonas previamente no afectadas pueden experimentar casos o brotes de la enfermedad de los legionarios (Beauté et al., 2020; Han, 2021).

 

Prevención y tratamiento

Prevención

  • Mantenimiento adecuado de los sistemas de agua artificial y evitación de factores de riesgo (incluidos los materiales orgánicos, las temperaturas del agua caliente (25-42.°C) y los caudales bajos), por ejemplo, mediante la circulación de agua caliente (> 60.°C)
  • Mantenimiento de sistemas de suministro de agua potable y fuentes decorativas que puedan esparcir aerosoles y gotas, por ejemplo, suministrando agua a temperaturas inferiores a 25.°C y limpiando regularmente
  • Mantenimiento de ambientes de agua potable para actividades recreativas mediante la limpieza frecuente y el uso de desinfectantes (por ejemplo, cloro)
  • Mejora de la gestión de la seguridad del agua en los buques, por ejemplo, manteniendo la temperatura del agua fuera del rango favorable para la bacteria Legionella y desinfectando regularmente
  • Vigilancia de la enfermedad de los legionarios, por ejemplo, la Red Europea de Vigilancia de la Enfermedad de los Legionarios (ELDSNet), para permitir la detección de enfermedades y las medidas de respuesta posteriores para evitar la propagación de la enfermedad

(Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina, 2020; Sciuto et al., 2021)

Tratamiento

Antibióticos

 

Enlaces a más información

 

Referencias

Beauté, J., et al., 2020, Enfermedad de los legionarios asociados a la asistencia sanitaria, Europa, 2008-2017, Emerging Infectious Diseases 26(10), 2309-2318. https://doi.org/10.3201/eid2610.181889 

Correia, A.M., et al., 2016, Transmisión probable persona a persona de la enfermedad de los legionarios, New England Journal of Medicine 374 (5), 497-498. https://10.1056/NEJMc1505356 

ECDC, 2012-2023, Informes epidemiológicos anuales para 2010-2021 — Enfermedad de los legionarios. Disponible en https://www.ecdc.europa.eu/en/legionnaires-disease/surveillance-and-disease-data/surveillance. Consultado el último mes de agosto de 2023.

ECDC, 2023, Atlas de Vigilancia de Enfermedades Infecciosas. Disponible en https://atlas.ecdc.europa.eu/public/index.aspx. Consultado el último mes de agosto de 2023.

Han, X. Y., 2021, Efectos de los cambios climáticos y la exposición de las carreteras sobre el rápido aumento de las tasas de incidencia de la legionellosis en los Estados Unidos, PLOS ONE 16(4), e0250364. https://doi.org/10.1371/journal.pone.0250364

Kashif, M., et al., 2017, Legionella neumonía asociada con el síndrome de dificultad respiratoria aguda grave y hemorragia alveolar difusa — Una asociación rara, Respiratory Medicine Case Reports 21, 7-11. https://doi.org/10.1016/j.rmcr.2017.03.008

Kozak-Muiznieks, N. A., et al., 2018, Análisis comparativo del genoma revela una compleja estructura poblacional de la subespecie Legionella pneumophila, Infección, Genética y Evolución 59, 172-185. https://doi.org/10.1016/j.meegid.2018.02.008

Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina, 2020, Gestión de Legionella en Sistemas de Agua. Washington, DC, The National Academies Press. https://doi.org/10.17226/25474

Pampaka, D., et al., 2022, Condiciones meteorológicas y casos esporádicos de la enfermedad del legionario-una revisión sistemática, Environmental Research 214, 114080. https://doi.org/10.1016/j.envres.2022.114080

Papadakis, A., et al., 2021, Legionella spp. Colonización en sistemas hídricos de hoteles vinculados con la enfermedad de los legionarios asociados a los viajes, Agua 13(16), 2243. https://doi.org/10.3390/w13162243 

Sciuto, E. L., et al., 2021, Gestión Ambiental de Legionella en Sistemas Hídricos Domésticos: Enfoques consolidados e innovadores para métodos de desinfección y evaluación de riesgos, Microorganismos 9(3), 577. https://doi.org/10.3390/microorganisms9030577

Spagnolo, A. M., et al., 2013, Legionella pneumophila en centros de salud, Reviews in Medical Microbiology 24(3), 70-80. https://doi.org/10.1097/MRM.0b013e328362fe66